¿Cuál es el vínculo entre el amor y la oxitocina?

La oxitocina es una hormona y un neurotransmisor involucrado en el parto y la lactancia. También se asocia con empatía, confianza, actividad sexual y construcción de relaciones.

A veces se le conoce como la “hormona del amor”, porque los niveles de oxitocina aumentan durante los abrazos y el orgasmo. También puede tener beneficios como tratamiento para una serie de afecciones, como depresión , ansiedad y problemas intestinales.

La oxitocina se produce en el hipotálamo, una parte del cerebro. Las mujeres generalmente tienen niveles más altos que los hombres.

Datos rápidos sobre la oxitocina

Aquí hay algunos puntos clave sobre la oxitocina.

  • La oxitocina se produce en el hipotálamo y se libera durante el sexo, el parto y la lactancia para ayudar a las funciones reproductivas.
  • Tiene efectos físicos y psicológicos, como influir en el comportamiento social y las emociones.
  • La oxitocina se prescribe como un medicamento por razones obstétricas y ginecológicas y puede ayudar en el parto.
  • La investigación muestra que puede beneficiar a las personas con un trastorno del espectro autista (TEA), ansiedad y síndrome del intestino irritable (SII).

Tabla de contenidos

La oxitocina es un neurotransmisor y una hormona que se produce en el hipotálamo. A partir de ahí, es transportado y secretado por la glándula pituitaria, en la base del cerebro.

Se juega un papel en las funciones reproductivas femeninas, de la actividad sexual con el parto y la lactancia. La estimulación de los pezones desencadena su liberación.

Durante el parto, la oxitocina aumenta la motilidad uterina, causando contracciones en los músculos del útero o matriz. A medida que el cuello uterino y la vagina comienzan a ensancharse para el parto, se libera oxitocina. Esta ampliación aumenta a medida que ocurren más contracciones.

Oxitocina como droga

La oxitocina se usa como medicamento recetado bajo la marca Pitocin. Bajo supervisión médica, a veces se usa una inyección de oxitocina para comenzar las contracciones de nacimiento o fortalecerlas durante el parto, y ayuda a reducir el sangrado después del parto. Los efectos secundarios incluyen latidos cardíacos rápidos y sangrado inusual.

Si se administra demasiada oxitocina demasiado rápido, puede provocar una ruptura del útero.

La oxitocina también se puede administrar para hacer que el útero se contraiga y controle el sangrado después de un parto o una terminación.

Se puede usar médicamente para inducir una terminación o completar un aborto espontáneo.

¿La hormona del amor?

En 2012, los investigadores informaron que las personas en las primeras etapas del apego romántico tenían niveles más altos de oxitocina, en comparación con las personas solteras no apegadas. Estos niveles persistieron durante al menos 6 meses.

Se ha encontrado que la actividad sexual estimula la liberación de oxitocina, y parece tener un papel en la erección y el orgasmo. La razón de esto no se comprende completamente, pero, en las mujeres, puede ser que el aumento de la motilidad uterina pueda ayudar a los espermatozoides a llegar a su destino. Algunos han propuesto una correlación entre la concentración de oxitocina y la intensidad del orgasmo.

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Oxitocina y emoción

Cuando la oxitocina ingresa al torrente sanguíneo, afecta el útero y la lactancia, pero cuando se libera en ciertas partes del cerebro, puede afectar los comportamientos emocionales, cognitivos y sociales.

Una revisión de la investigación sobre la oxitocina afirma que el impacto de la hormona en los “comportamientos pro-sociales” y las respuestas emocionales contribuye a la relajación, la confianza y la estabilidad psicológica.

La oxitocina cerebral también parece reducir las respuestas al estrés , incluida la ansiedad. Estos efectos se han visto en varias especies.

La hormona ha sido descrita como “un componente importante de un sistema neuroquímico complejo que permite que el cuerpo se adapte a situaciones altamente emotivas”.

¿Es así de simple?

En 2006, los investigadores informaron haber encontrado niveles más altos de oxitocina y cortisol entre las mujeres que tenían “brechas en sus relaciones sociales” y más relaciones negativas con su pareja principal. Todos los participantes estaban recibiendo terapia hormonal (HT) después de la menopausia .

Los estudios en animales han encontrado altos niveles de estrés y oxitocina en ratones que estaban separados de otros ratones. Sin embargo, cuando los ratones recibieron dosis de oxitocina, sus niveles de ansiedad, estrés cardíaco y depresión disminuyeron , lo que sugiere que el estrés aumenta la producción interna de la hormona, mientras que las dosis suministradas externamente pueden ayudar a reducir el estrés.

Claramente, la acción de la oxitocina no es sencilla.

Una revisión publicada en 2013 advierte que es probable que la oxitocina tenga efectos generales en lugar de específicos, y que es poco probable que la oxitocina por sí sola afecte “procesos mentales complejos y de alto orden que son específicos de la cognición social”. Los autores también señalan que, en primer lugar, es probable que la disposición a colaborar sea impulsada por la ansiedad.

Sin embargo, la oxitocina parece estar asociada con el comportamiento social, incluida la atención materna, el vínculo entre parejas, el comportamiento sexual, la memoria social y la confianza.

Efectos conductuales

La administración de oxitocina a través de un aerosol nasal ha permitido a los investigadores observar sus efectos sobre el comportamiento.

En 2011, una investigación publicada en Psychopharmacology encontró que la oxitocina intranasal mejoraba la autopercepción en situaciones sociales y aumentaba los rasgos de personalidad como el calor, la confianza, el altruismo y la apertura.

En 2013, un estudio publicado en PNAS sugirió que la oxitocina puede ayudar a mantener a los hombres fieles a sus parejas, al activar los centros de recompensa en el cerebro.

En 2014, los investigadores publicaron hallazgos en la revista Emotion que sugieren que las personas vieron la expresión facial de las emociones en los demás con mayor intensidad después de recibir oxitocina a través de un aerosol nasal.

Terapia psiquiátrica

La oxitocina se ha propuesto como un posible tratamiento para la fobia social , el autismo y la depresión posparto .Los científicos han propuesto que podría ayudar a mejorar el bienestar interpersonal e individual, y que podría tener aplicaciones para personas con algunos trastornos neuropsiquiátricos.

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Creen que podría ayudar a las personas que evitan la interacción social y a quienes experimentan un miedo persistente y una incapacidad para confiar en los demás.

Los niños con autismo podrían beneficiarse de la oxitocina, dicen algunos investigadores. En 2013, un pequeño estudio sugirió que los niveles de oxitocina en el cerebro afectaron la forma en que 17 niños percibieron una serie de imágenes sociales y no sociales.

La oxitocina también puede desempeñar un papel en el manejo de la ira. La investigación ha indicado que ciertos polimorfismos del gen del receptor de oxitocina (OXTR) están asociados con una mayor tendencia a reaccionar con enojo ante situaciones.

En particular, las diferencias en la expresión del gen OXTR parecen afectar la regulación de la relación entre el alcohol y el comportamiento agresivo.

Usos

La oxitocina parece aumentar la liberación de prostaglandina E2 (PGE2) en las células que recubren el intestino. Esto ayuda a fomentar la reparación de la lesión intestinal y a proteger contra dicha lesión.

Si esto se confirma, la oxitocina podría ser una terapia útil para prevenir la lesión intestinal inducida por quimio-radioterapia, y podría usarse para tratar el síndrome del intestino irritable (SII).

Riesgos

El papel de la oxitocina es complejo y no es fácil de precisar.

Si bien parece mejorar la vinculación y la formación de comunidades, también puede alentar la formación de “dentro de los grupos” y “fuera de los grupos”, dando lugar a la envidia, los prejuicios y posiblemente la agresión.

Los participantes en un estudio de 2014 tenían más probabilidades de mentir en beneficio de otros en el mismo grupo después de recibir oxitocina. Los hallazgos, según los investigadores, podrían ayudar a “proporcionar información sobre cuándo y por qué la colaboración se convierte en corrupción”.

Se necesita más investigación para comprender la complejidad de la oxitocina y lo que hace.

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